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是誰捏住了我的小腿肌肉?

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你一定有過這樣的體驗,當你睡得正香,突然被一陣疼痛所驚醒。摸摸自己的小腿,發現它緊繃繃的,就像一塊硬石頭,連腳后跟也隨之高高抬起。這時,你不得不用手使勁把腳向上掰,疼痛才能緩解。沒錯,你剛剛經歷的正是肌肉痙攣。它的持續時間通常比較短,幾秒鐘到十來分鐘都有可能。而且,有百分之七十五的肌肉痙攣都發生在睡覺的時候。
我們為什么會突然抽筋呢?讓我們先來看看自己的小腿肌肉。小腿的肌肉控制著你小腳丫的運動。當肌肉收縮時,我們的腳跟向上抬起;相反,如果肌肉舒張,那么腳跟落下。正是在收縮和舒張的交替下,我們可以自在地在公園里散步,在舞臺上旋轉跳躍,也可以完成體育課上的百米沖刺。
但是,如果你并沒有給肌肉下達收縮的指令,它卻開始毫無預警地猛烈收縮,而且無法放松,這便是肌肉痙攣的時刻了。有些痙攣的發生似乎沒有特定的成因,我們把它叫做“原發性痙攣”,還有的痙攣可能在你劇烈運動、缺水或者感染某些疾病的時候發作,這樣的叫做“繼發性痙攣”。還有研究發現,懷著小寶寶的孕婦也可能會容易肌肉痙攣,因為生長中胎兒的體重給媽媽的腿部造成了額外的負擔。痙攣是怎樣產生的?很多科學家們這樣解釋:痙攣來自于異常的神經活動,是你體內的兩大神經陣營在“打仗”。
這體內的這兩大神經陣營分別是什么呢?讓我們先來想象這樣的場景。假如你的手一不小心碰到了裝滿熱水的玻璃杯,你是會先把手縮回來,還是會先喊出“好燙!”?答案是先縮手。這是因為,縮手的動作并不受大腦控制,是一種本能的反應。它的控制區位于你身體后側的脊髓。但是,對于“燙”的感覺,卻需要在大腦的幫助下才能感知。來自于脊髓的神經信號傳遞的路程更短,所以也就比來自大腦的信號跑得更快。正因如此,我們才會在喊燙之前先把手縮回來。像縮手這樣不受大腦控制的肌肉行為,被稱為“反射”,它可以讓你產生不自主的極快動作。反射作用可以防止肌肉受傷,而剛才所提到的兩大“陣營”正是它所包含的兩種相反的肌肉行為——收縮和舒張。
通常,控制這兩種反射的信號保持在平衡狀態。此時,這兩大神經陣營可以和平共處。但如果神經信號被干擾,控制收縮的反射信號比較強,以壓倒性的優勢戰勝了“舒張”陣營,這時肌肉就會猛烈地收縮,產生劇痛了。
而且,這場悄無聲息的戰爭通常會在你最意想不到的時候打響。因為它來自于無意識的“反射”,所以你完全控制不了它的發作。即使是最優秀的運動員,也可能在跑到一半的時候突然抽筋。不過也別擔心,因為痙攣除了會造成不便,通常不會帶來其他傷害。緩解原發性痙攣的最佳方法,就是幫助肌肉伸展,并且小心按摩。但是注意哦,如果它持續的時間超過了15分鐘,或者經常有規律地發作。那可能意味著,你的身體里有潛在的疾病。
來源:《How it works》086期
改編:比鄰星
審稿:魏瀟,中科院心理所博士后研究員、中山大學神經生物學博士
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